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美国宇航局对泰坦的新使命是在所有正确的地方寻找生命

2020

未来几十年可能会带来一系列关于外星生命的发现。 美国国家航空航天局周四宣布决定绿光蜻蜓,这是一种octocopter无人机,旨在嗅出土星最大的卫星泰坦的生命化学迹象。 结合欧罗巴快船任务,它应该在蜻蜓降落几年之前开始绕木星飞行的轨道,太空机构正在向我们展示迄今为止寻找外星生物的最佳射击。

如果我们的太阳系存在于地球以外的地方,那么它可能就像这两个湿月亮一样。 但是,虽然欧罗巴用一个地下海洋诱惑我们 - 也许与我们最深的南极水库没有太大不同,我们知道它们拥有微生物的生命 - 这是一个冰冷的世界,其栖息地与我们自己的生境完全不同。 泰坦,在所研究的任何月球最浓厚的气氛中,是我们所知道的最像地球的身体之一。

“泰坦拥有生命所需的所有成分,”美国宇航局科学任务理事会行星科学部主任洛瑞·格拉泽周四在新闻发布会上表示。 “我们有机会研究生命形成时早期地球上存在的条件”,甚至是条件,她说,“这就是今天的生活。”

对我们自己而言,世界并不是一个完美的类比,但这使得研究更加令人兴奋。 是什么让泰坦既熟悉又陌生,就是它的甲烷:在-290°F,在比地球更厚的气氛压力下,我们作为气体体验的是流动的液体。 这种液态甲烷实际上在大气中凝结形成云,这会产生雨水。 它就像我们星球的水循环,除了没有液态水。 由此产生的风暴在湖面上形成了湖泊,河流和河谷,形成了科学家们认为非常熟悉的地形。

泰坦也有有机分子,这对我们所知的生命进化至关重要。

“在大气层中发生的化学反应实际上导致非常复杂的有机分子形成,并且它们向下漂移,”美国宇航局新边疆首席项目科学家Curt Niebur在新闻发布会上说。 “它几乎就像一场永远形成的小雪。 而那种复杂的有机合成确实引起了我们的兴趣

蜻蜓看起来像一个小型后院无人机,但更像是一个飞行的火星漫游者,将花费2.7年时间在泰坦附近进行几十次短途飞行。 它的最终目标是完成大约108英里的总行程,这比以前的火星车的总和还要远。 值得跋涉:蜻蜓正在为塞尔克冲击陨石坑进行喷射,科学家认为这三种生命中至关重要的成分可能曾经遇到过。 有证据表明曾经有液态水,还有表面上其他地方发现的有机分子和能量(以阳光的形式)。

即使我们没有发现以前存在的生命迹象,当生物学开始时,陨石坑给我们提供了一个独特的机会来窥探地球的化学条件。 Niebur说,泰坦的伟大之处在于它在生命进化之前与地球非常相似。 我们不能回到地球上,并学习最终导致生命的化学课程,但我们可以去泰坦那里追求那些问题。

Niebur特别为人类看到Dragonfly飞行图像感到兴奋。 欧洲航天局的惠更斯探测器于2005年与卡西尼搭便车后登陆泰坦,将漂亮的照片寄回家。 事实上,惠更斯和卡西尼提供的数据将指导蜻蜓的任务计划,无人机将在我们已经看到的地点不远处进行首次下降。 但Dragonfly最终会提供更好的观点。 “我们将获得这样的体验,好像我们和蜻蜓一起骑行,盯着这个拥有这些河流和山脉的这个非常陌生而又熟悉的表面,我认为这对公众来说只是一个巨大的体验Niebur说。”我当你在飞机上飞越地球时,我觉得它看起来很像。“

也有希望泰坦怀疑地下海洋的高度足以与其他赋予生命的成分相互作用,这将为在高耸的沙丘和甲烷河流下的某种生活开辟一条可能性。

“我们非常高兴,”该任务的首席研究员Elizabeth“Zibi”Turtle说,他是位于马里兰州劳雷尔的约翰霍普金斯大学应用物理实验室。 “过去几年,该团队一直在努力工作,将这项任务的所有不同方面结合在一起,这对科学有很大的潜力。”

Dragonfly将于2024年发射并于2036年抵达泰坦,因此我们在早期地球沙箱中玩耍的梦想将需要等待一段时间。 但是当我们到达泰坦时,无论我们学到什么,都会让我们改变对生命起源的洞察力,正如我们所知道的那样。

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